加州大学圣克鲁斯分校计算机科学专业的学生们在亚马逊网站举办的“社交机器人”大赛中进入了决赛。

加州大学圣克鲁斯分校的雅典娜队是剩下的五支队伍之一,参加Alexa奖社交机器人大挑战的来自世界各地的375名申请者。竞争对手包括加州大学戴维斯分校、加州大学欧文分校和加州大学圣地亚哥分校;斯坦福大学、捷克技术大学和莫斯科物理技术研究所。

“对我来说,这感觉真的很有价值和令人兴奋,”加州大学圣克鲁斯分校团队的共同领导人Jurik Juraska谈到入围决赛时说。有趣的是,这名来自斯洛伐克的29岁博士生从竞争对手捷克技术大学获得了学士和硕士学位。

加州大学圣克鲁兹分校的团队由计算机科学和工程学教授玛丽莲·沃克(Marilyn Walker)领导,包括六名研究生和一名本科生,他们在加州大学圣克鲁兹分校的自然语言和对话系统实验室工作。研究生成员包括吴嘉琪(Jiaqi Wu)、莉娜·里德(Lena Reed)、里什·拉贾斯坦·卡兰(Rishi Rajasekaran)和尼基尔·瓦尔吉斯(Nikhil Varghese)。本科成员是Abteen Ebrahimi。协助这项工作的其他教员包括史蒂夫·惠特克(计算媒体)和杰夫·弗兰尼根(计算机科学与工程)。

沃克说:“这个团队合作得非常好,创造了一个极具竞争力和趣味性的对话系统。”

该团队自去年9月以来一直致力于一项挑战,即创造出一款能够通过Alexa与人们进行连贯而有趣的20分钟对话的机器人。Alexa是亚马逊开发的一款虚拟助手。机器人必须能够讨论时事、娱乐、体育、政治、技术和时尚等话题。

31岁的加州大学圣克鲁斯分校联合团队负责人、博士生达万哈里森(Davan Harrison)说,这个项目很困难,因为它涉及的是开放式对话,而不是目标导向的对话。以目标为导向的谈话涉及明确的任务,在这些任务中很容易预测问题和答案。相比之下,开放式的谈话没有明确的方向。

哈里森说:“让这个项目更具挑战性的是,人们可以畅所欲言。”“没有明确的目标,没有提供对话机制的议程。”

机器人必须识别不同类型的语言,理解电影名、歌曲名、人名,现在,甚至了解COVID-19。Juraska说:“这是一个非常重要的话题,我们确保我们的系统也能和用户讨论这个问题。”

所有参加比赛的机器人都将由Alexa用户进行匿名测试,然后要求这些用户对它们的工作表现打分。然后,团队成员可以查看没有用户姓名或位置的对话。

用户包括从儿童到老年人的所有人,包括各行各业和不同兴趣的人。Harrison说:“看到这个系统的广泛应用和潜在用户的多样性,我感到很高兴。”

更严重的是,这些对话有时会暴露用户的情绪状态,有时会显示出他们很沮丧。这使得哈里森认为,一个精心设计的社交机器人可以通过提供积极的情感支持或反馈产生有益的效果。

在大流行期间开展这一项目带来了自身的挑战。起初,这个团队定期见面,但当政府下达关闭命令后,一切都变成了远程通信。哈里森说他非常怀念校园里的办公空间。

和其他所有人一样,球队不得不应对取消的计划,包括3月去西雅图与竞争对手见面,以及即将在拉斯维加斯举行的总决赛。