爱尔兰科克大学(UCC)的古生物学家发现,有1.25亿年历史的头皮屑保存在羽毛恐龙和早鸟的羽毛中,这揭示了恐龙如何脱皮的第一个证据。

UCC的玛丽亚·麦克纳马拉(Maria McNamara)博士和她的研究小组使用功能强大的电子显微镜对现代鸟类的化石细胞和头皮屑进行了研究,该研究今天发表在《自然通讯》杂志上。

“化石细胞的保存令人难以置信的细节–直至纳米级角蛋白原纤维的水平。值得注意的是,化石头皮屑与现代鸟类的头皮屑几乎相同,甚至单个纤维的螺旋扭曲仍然可见。” Maria McNamara博士说。

就像人类的头皮屑一样,化石头皮屑由称为角质细胞的坚韧细胞组成,这些细胞在生活中是干燥的,充满蛋白质角蛋白。

研究表明,这种现代的皮肤特征在侏罗纪中晚期演化,大约与其他许多皮肤特征同时演化。麦克纳马拉博士补充说:“此时,羽毛恐龙和鸟类的进化突然爆发,很高兴看到证据表明,早起的鸟类和恐龙的皮肤正在响应带羽毛而迅速地进化。”

McNamara博士与她的博士后研究员Chris Rogers博士共同领导了这项研究。来自UCC的Andre Toulouse博士和Tara Foley博士;来自爱尔兰UCD的Paddy Orr博士;以及一支来自英国和中国的古生物学家国际团队。

头皮屑是恐龙如何脱皮的第一个证据。研究过的羽毛恐龙-猛禽,北脚龙和中华龙-清楚地剥落了它们的皮肤,例如研究小组研究的早鸟孔子和现代鸟类以及哺乳动物,而不是像许多现代爬行动物一样,分成一个或几个大块。 。

布里斯托大学地球科学学院的合著者迈克·本顿教授说:“能够研究恐龙的皮肤是很不寻常的,而且这是头皮屑的事实证明了恐龙并没有像恐龙一样脱落整个皮肤。现代蜥蜴或蛇,但羽毛之间失去了皮肤碎片。”

现代鸟类的角质细胞富含脂肪,角质疏松,这使得它们在长时间飞行时能够迅速冷却。然而,化石恐龙和鸟类中的角质细胞充满了角蛋白,这表明这些化石没有像现代鸟类那样温暖,大概是因为它们根本无法飞行或长时间无法飞行。