一项雄心勃勃的新任务的工作已经开始,它将通过气球将高8.4英尺(2.5米)的尖端望远镜高空带入平流层。暂定计划于2023年12月从南极洲发射的ASTHROS(用于在亚毫米波长下进行高光谱分辨率观测的天体平流层望远镜的缩写)将花费大约三周的时间漂移​​到冰冷的南部大陆上方的气流上,并在此过程中取得数个第一。

由NASA喷气推进实验室管理的ASTHROS可以观察到远红外线或波长比人眼可见光更长的光。要做到这一点,“空中飞人”将需要达到大约130,000英尺(24.6英里,即40公里)的高度-大约是商用客机飞行高度的四倍。尽管它仍远低于太空边界(在地球表面上方约62英里或100公里),但它的高度足以观察到被地球大气层阻挡的光波长。

该任务小组最近提出的设计天文台的有效载荷,其中包括它的望远镜(其捕获光),其收尾科学仪器和子系统等作为冷却和电子系统。8月初,JPL的工程师将开始对这些子系统进行集成和测试,以验证它们是否按预期运行。

尽管气球看起来像是过时的技术,但与地面或太空任务相比,气球为NASA提供了独特的优势。NASA的科学气球计划已在弗吉尼亚州的Wallops飞行设施运营了30年。它每年从全球各地发起10到15次任务,以支持NASA所有科学学科的实验以及技术开发和教育目的。与太空飞行相比,热气球飞行不仅成本更低,他们在早期计划和部署之间的时间也较短,这意味着他们可以接受与尚未在太空中飞行的新技术或最新技术相关的更高风险。这些风险可能以未知的技术或运营挑战的形式出现,可能会影响特派团的科学成果。通过应对这些挑战,热气球飞行任务可以为将来的飞行任务赢得新技术的利益奠定基础。

JPL工程师,ASTHROS的项目经理Jose Siles说:“像ASTHROS这样的气球飞行任务比太空任务有更高的风险,但是却以适中的成本获得了高额的回报。”“借助ASTHROS,我们的目标是进行从未尝试过的天体物理学观测。该任务将通过测试新技术并为下一代工程师和科学家提供培训,为未来的太空任务铺平道路。”