在遥远星系的中心,一个黑洞正在慢慢消耗一团气体,这些气体像绕着排水管的水一样在其周围盘旋。当一股稳定的气体被滴入张开的花胶中时,超热粒子聚集在磁盘上方和下方的黑洞附近,产生了灿烂的X射线光辉,可以在地球上3亿光年之外看到。已知这些被称为黑洞电晕的超高温气体会在其发光度方面发生显着变化,随着黑洞的进给,其亮度变暗或变暗多达100倍。

但是两年前,天文学家敬畏地注视着一个名为1ES 1927 + 654的星系中黑洞日冕的X射线完全消失,在大约40天内消失了10,000倍。它几乎立即开始反弹,大约100天后变得比事件发生前明亮了近20倍。

黑洞电晕产生的X射线光是黑洞馈电的直接副产品,因此1ES 1927 + 654所发出的光消失可能意味着其食物供应已被切断。在《天体物理学杂志快报》上的一项新研究中,科学家们假设一颗失控的恒星可能太靠近黑洞并被撕裂了。如果是这样的话,来自恒星的快速移动碎片可能会撞毁整个磁盘部分,从而短暂分散气体。

这项研究的主要作者,智利圣地亚哥的迭戈·波塔莱斯大学助理教授克劳迪奥·里奇说:“通常情况下,我们在黑洞上不会看到这样的变化。”“真是太奇怪了,一开始我们认为数据可能有问题。当我们看到它是真实的时,这非常令人兴奋。但是我们也不知道我们在处理什么;我们没有交谈过的人看到过这样的事。”

像1ES 1927 + 654中的星系一样,宇宙中几乎每个星系都可能在其中心拥有一个超大质量的黑洞,其质量比太阳大数百万或数十亿倍。它们通过消耗包围它们的气体(也称为吸积盘)来生长。由于黑洞不会发射或反射光,因此无法直接看到它们,但是来自日冕和吸积盘的光提供了一种了解这些黑暗物体的方法。

作者的恒星假说还受到以下事实的支持:在X射线信号消失之前的几个月,地球上的观测站发现该圆盘在可见光波长(人眼可以看到的波长)下明显变亮。这可能是由于恒星碎片与磁盘最初碰撞造成的。