弗里茨·本尼迪克特(Fritz Benedict)利用他二十多年前与哈勃太空望远镜(Hubble Space Telescope)取得的数据来确认太阳最近的邻居普罗希玛·半人马座(Proxima Centauri)周围是否存在另一个行星,并确定了该行星的轨道和质量。德克萨斯大学奥斯汀分校麦当劳天文台名誉退休高级科学家本尼迪克特今天将在科学会议上,然后在美国天文学会会议的新闻发布会上介绍他的发现。

自2016年以来,半人马座Proxima一直备受关注,当时包括麦当劳天文台的迈克尔·恩德尔在内的科学家发现了它的第一颗行星Proxima Centauri b。这一发现引发了人们对可以在如此靠近我们自己太阳系的太阳系外行星上进行的深入研究类型的猜测。

更令人兴奋的是,今年早些时候,由意大利国家天体物理研究所(INAF)的马里奥·达马索(Mario Damasso)领导的一个小组宣布,他们可能发现了另一个绕半人马座Proxima行星运行的行星。该小组使用径向速度观测值,即对恒星在天空中朝向和远离地球的运动的测量结果,推论出可能的行星(称为Proxima Centauri c)每隔1907天以1.5 AU的距离绕恒星轨道运行(也就是说,地球绕太阳运行的距离的1.5倍)。

尽管如此,行星c的存在还不确定。因此,本尼迪克特决定重新访问他从1990年代起用哈勃太空望远镜进行的对半人马座Proxima的研究。在该研究中,他使用了哈勃的精细制导传感器(FGS)。

尽管本尼迪克特和​​其他人的主要职责是确保望远镜的精确指向,但本尼迪克特和​​其他人通常将FGS用于一种称为天体测量的研究:精确测量天体的位置和运动。在这种情况下,他使用FGS来搜索半人马座Proxima Centauri在天空中的拖曳运动,该运动是由周围的和看不见的行星拉扯造成的。

他说,当本尼迪克特和​​研究伙伴芭芭拉·麦克阿瑟(Barbara MacArthur)在1990年代最初研究半人马座Proxima时,他们只检查了轨道周期为1000地球日或更短的行星。他们没有找到。现在,他重新访问了这些数据,以检查行星轨道周期更长的迹象。

实际上,本尼迪克特在25年的哈勃望远镜数据中发现了一颗行星,其轨道周期约为1907天。这是对Proxima Centauri c的存在的独立确认。

此后不久,由INAF的Raffaele Gratton带领的团队发布了沿行星轨道在几个点上的行星图像,这些图像是他们使用智利甚大望远镜上的SPHERE仪器拍摄的。

本尼迪克特然后结合了所有三个研究的发现:他自己的哈勃天文测量法,达马索的径向速度研究和格拉顿的图像,极大地改善了半人马座Proxima C的质量。他发现行星的质量大约是地球的7倍。

该分析显示了结合几种独立的研究系外行星方法的力量。每种方法都有其长处和短处,但是它们一起用来确认Proxima Centauri c的存在。