使用欧洲南方天文台(ESO)望远镜的天文学家发现了隐藏在恒星团中的极热恒星表面上的巨点。这些恒星不仅受到磁点的困扰,有些还经历了超耀斑事件,能量爆炸的能量是太阳上类似爆发的几百万倍。这项发现今天发表在《自然天文学》上,帮助天文学家更好地理解这些令人困惑的恒星,并为解决其他难以解决的恒星天文学奥秘打开了大门。

由意大利帕多瓦INAF天文台的Yazan Momany带领的研究小组研究了一种称为极端水平分支恒星的特殊恒星,该恒星的质量约为太阳的一半,但比太阳质量高四到五倍。“这些炽热和小恒星很特殊,因为我们知道它们将绕过典型恒星生命的最后阶段,并且会过早死亡,” Momany说。他曾是智利ESO副天文台的天文学家。“在我们的银河系中,这些奇特的炽热物体通常与一个紧密的伴星存在有关。”

然而,令人惊讶的是,当在称为球状星团的紧密堆积的恒星群中观察时,这些极端水平分支星中的绝大多数似乎没有伴侣。该团队使用ESO望远镜对这些恒星进行的长期监视也显示,这些神秘物体还有一些其他东西。当观察三个不同的球状星团时,Momany和他的同事发现,其中的许多极端水平分支星在几天到几周的时间内,其亮度都会有规律的变化。

使用ESO望远镜的天文学家发现了隐藏在恒星团中的极热恒星表面上的巨点,这些恒星被称为极水平分支星。该动画显示了其中一颗星星及其巨大的白色斑点的外观。该点很亮,占据了恒星表面的四分之一,是由磁场引起的。当恒星旋转时,其表面上的斑点会来去去去,从而引起可见的亮度变化。请注意,该运动并不代表恒星的旋转:它模仿了近距离观察恒星的摄像机的运动。信用:ESO / L。INAF-Padua / S的Calçada。扎贾

“在消除了所有其他情况之后,只有一种剩余的可能性来解释它们观察到的亮度变化,”意大利帕多瓦国家宇航局天文观测台的合著者,前ESO研究员西蒙·扎格贾总结说:“这些恒星必须是被斑点困扰!”

极端水平分支星上的斑点似乎与我们自己太阳上的暗黑子有很大不同,但两者都是由磁场引起的。这些炽热,极端恒星上的斑点比周围的恒星表面更亮,更热,这与太阳不同,在太阳上我们看到的斑点是太阳表面上的深色斑点,其温度比周围环境凉爽。极端水平分支恒星上的斑点也明显大于黑子,覆盖了恒星表面的四分之一。这些斑点是难以置信的持久性,持续数十年,而个别的黑子是暂时的,仅持续数天至数月。当炽热的恒星旋转时,表面上的斑点会来去去去,从而引起可见的亮度变化。

除斑点引起的亮度变化外,研究小组还发现了几对极端水平的分支恒星,它们显示出超耀斑-突然的能量爆炸和磁场存在的另一个信号。研究合著者,德国ESO总部的天文学家Henri Boffin说:“它们类似于我们在自己的太阳上看到的耀斑,但能量高出一千万倍。” “这种行为肯定是意料之外的,并突出了磁场在解释这些恒星特性方面的重要性。”

在尝试了解极端水平分支恒星的六十年后,天文学家现在对它们有了更完整的了解。此外,这一发现可能有助于解释许多白矮星中强磁场的起源,这些白矮星代表了类太阳恒星生命的最后阶段,并且与极端水平分支恒星具有相似性。团队成员戴维·琼斯(David Jones)是前加油站研究员,现任西班牙加纳里亚斯航天研究所研究员说:“更大的景象是,所有炙热的恒星的亮度都发生了变化,从像太阳一样的年轻恒星到旧的极端水平星,分支恒星和长死的白矮星都可以被连接起来。因此,这些物体可以理解为集体受其表面上的磁斑之苦。”